Een Belgisch ondernemer, tegelijk pragmaticus en visionair, die droomt, denkt, durft, doet en doorzet ... en gedreven wordt door een cultuur van duurzaamheid en respect voor het milieu.

Vindt u ook dat we wat minder moeten klagen en ook in positieve verhalen moeten kunnen geloven?

Absoluut! De mensheid heeft doorheen haar geschiedenis altijd wel wat te klagen gehad, nu is dat over corona en over vijf jaar zal het weer wat anders zijn. Maar aan klagen heb je niets. Leer ermee omgaan en schrijf verder aan je eigen, positieve verhaal. In mijn wapenschild staat sinds ik in 2013 in de adelstand werd verheven ‘Per laborem ad salutem’ (‘Door hard werken naar welstand’). Maar daarnaast is mijn persoonlijke adagio altijd geweest ‘Dromen, Denken, Durven, Doen en Doorzetten’. Die laatste D is het belangrijkste. Natúúrlijk hebben we doorheen 55 jaar Soudal ons deel tegenslagen gekend en dus reden gehad om te klagen, maar daar heb je niks aan. Dat heb je wél aan doorzettingskracht. Dat, naast leiderschap, ondernemerschap en wat we zelf graag ons gezond Kempisch boerenverstand noemen, is de basis van het succesverhaal Soudal. Een positief verhaal!

De onzekere tijden die we meemaken brengen immers ook positieve uitdagingen met zich. Ziet u een bijzondere rol weggelegd voor de ondernemer in dit tijdsgewricht?

Het prijskaartje van corona zal gigantisch zijn, wie gaat dat betalen? Het zullen de bedrijven, de ondernemers zijn die ook nu de kar van de relance gaan moeten trekken.

In dat debat horen we opnieuw dat economische groei niet altijd de ideale barometer is voor welzijn en maatschappelijk geluk. Hoe ziet u dat?

Natuurlijk is economische groei nog steeds een belangrijke barometer! Maar ook binnen onze Westerse, kapitalistische ideologie is economische groei al lang niet meer de énige barometer. De eindconsument en onze klanten in de distributie, de bouw en de industrie verwachten van ons dat we op een respectvolle manier omgaan met de wereld waarin we actief zijn. Als 100% family owned bedrijf hebben we wat dat betreft ook meer vrijheid dan een beursgenoteerde multinational, waar de bedrijfscultuur meer in dienst staat van winst maken voor de aandeelhouders. Pas op, winst maken is noodzakelijk voor elk bedrijf, maar het is nog plezanter als dat kan in een cultuur van respect voor het milieu, de maatschappij, en natuurlijk je belangrijkste kapitaal: je mensen. Dat laatste komt van twee kanten. Wij hebben geen hire & fire cultuur, zelfs tijdens de economische crisis van 2008 is er in Turnhout niemand moeten gaan en zijn we blijven investeren, blijven geloven in onze mensen. Ook in deze Corona jaren bleven we continu aanwerven en investeren in de toekomst in België én wereldwijd. Van de andere kant gaan er ook weinig mensen weg bij Soudal, ik ben fier op onze lage jobrotatie. Die zegt misschien wel meer over Soudal dan een omzet van boven het miljard of een EBITDA van 100 miljoen.

Duurzame ontwikkeling is het nieuwe mantra dat voor innovatie en dynamiek zorgt. Is dat ook zo in uw bedrijf?

Aan die 5 D’s van daarnet voeg ik tegenwoordig graag een zesde toe: die van Duurzaam.
Soudal is eigenlijk altijd al met duurzaamheid bezig geweest, niet alleen via de aard van onze producten, zoals isolerende schuimen en systemen voor energieneutraal (passief) bouwen, maar ook door onze manier van werken. 25 jaar geleden waren we al mede-oprichter van een recyclagefabriek voor PU schuim bussen, ons engagement in circulariteit is er door de jaren heen alleen maar sterker door geworden. En we zijn steeds een voorloper geweest om gevaarlijke grondstoffen uit onze producten te weren. Dat heeft in heel wat landen ook deuren voor Soudal geopend. En in de nieuwe ‘fabriek van de toekomst’ die we nu in Turnhout bouwen, willen we productie-afval quasi tot nul herleiden.
We hebben het misschien alleen niet altijd van de daken geschreeuwd. Tegenwoordig moet dat, en dus investeren we niet alleen volop in duurzaamheid, maar ook in de communicatie daarvan. In ons jaarverslag, op onze sociale media, of via een animatiefilmpje waarin al onze klimaatinspanningen zitten gebundeld en dat we wereldwijd hebben uitgerold.

Uw bedrijf is over de hele wereld aktief, ook in China. Hoe ervaart u die dimensie? Hoe ziet u de geopolitieke invloed van Peking?

In de jaren ’80 al, toen we stevig waren gegroeid op onze lokale thuismarkt, zijn we over onze landsgrenzen gaan kijken, eerst via verdelers en daarna steeds vaker met eigen filialen. Er is nu eenmaal meer buitenland dan binnenland! Een groot stuk van dat buitenland, bijna een vijfde van de wereldbevolking, woont in China. We hebben daar eind van de jaren ’80 al lezingen gegeven! Een gigantische, economisch boomende markt, die we als ambitieus groeibedrijf niet links konden laten liggen. Maar naast de ambitie is er ook weer ons gezonde boerenverstand, en dat zegt dat niet veel westerse bedrijven geld verdienen in China. Van onze 24 productievestigingen wereldwijd is die in China toch één van de moeilijkere om te laten groeien. Maar onze verkoop groeit steeds verder in de 140 landen waar we inmiddels zitten, doorzetten zit immers in ons DNA.

Zijn er sectoren waarin u heel graag zou willen investeren? Cultuur, sport?

Dat doen we al, in allebei. Soudal loopt enorm in de kijker, en sinds ik in 2013 baron werd is het aantal vragen voor sponsoring en vooral voor goede doelen enorm gestegen. Je kan natuurlijk niet alles doen. Ik doe heel wat aan cultuur omdat dat mijn persoonlijke interesse wegdraagt. Daarnaast investeren we in wielrennen, voetballen en cyclocross omdat we daar ons doelpubliek vinden. En in mei 2022 komt daar golf bij, met de Soudal Open. Dat sluit zowel aan bij mijn persoonlijke interesse, ik ben al 40 jaar lid op golfclub Rinkven, als dat we er een nieuwe doelgroep mee aanspreken. Maar waar we tegenwoordig misschien nog het meest in investeren is duurzaamheid! Naast de duizenden zonnepanelen die we reeds geplaatst hadden, bouwen we dit jaar zelfs nog een eigen windturbine in Turnhout.


Wij danken baron Johan Swinnen van harte voor het afnemen van dit interview.

Gekoppelde artikel(s)

Christophe Cornet d’Elzius du Chenoy of de advocaat-acteur

Het verdedigen van een persoon in de rechtbank is niet onverenigbaar met het verdedigen van een nobele zaak op het...

Tanguy du Monceau de Bergendal
presenteert het nieuw programma
van Pulse Foundation

Op 21 februari 2022 organiseert het ONDERNEMERSFORUM een webinar gewijd aan Pulse Foundation en haar nieuwe...

Recent gepubliceerde boeken
door onze leden

"Platon vs Aristote" door Luc de Brabandere. "Via Francigena" door Dominique de la Barre d’Erquelinnes. "Le...

Maximilien Drion: een Belg in de top 10 van de wereld op het gebied van
ski-alpinisme

Op 24-jarige leeftijd beklimt Maximilien Drion du Chapois de bergen over de hele wereld, in zijn eentje, in...

Advertenties

Descriptif section

Ruimtes te huur

Kamers te huur voor uw evenementen

Activiteiten

Descriptif section

Onze partners